Sanddynaturreservat i Wales

Sanddyner vid Dyfi NNR
(Sand dunes at Dyfi NNR - bild med tillstånd av Mike Alexander NRW)

Kusterna i både norra och södra Wales är välkända för sina underbara sandstränder, vilket gör dem till populära semestermål för besökare från Storbritannien och många andra delar av världen. Bakom många av dessa stränder finns sanddynesystem som erbjuder hem för olika former av vilda djur inklusive växter och insekter, några så högt specialiserade att utan dessa dyners livsmiljöer kan de mycket väl drivas till utrotningsplatsen.

Många av våra sanddynesystem omfattas av både brittisk och internationell lagstiftning för att skydda deras livsmiljöer och de arter som är beroende av dem. Trots dessa beteckningar finns det ett ökande erkännande av att allt inte går bra med våra sanddyner. Många arter kan snart utrotas om vi inte gör ett viktigt arbete för att vända några av resultaten av tidigare ingripanden, som genomförts i god tro, som har skadat livsmiljöerna och bidragit till en minskning av de vilda arter som lever inom dem.

Sanddyn system diagram
Hur sanddyner utvecklas och mognar - bild från Fascinated by Fungi av Pat O'Reilly

Överlåtna till sina egna och vädret, sanddyner är dynamiska system. Nya sanddyner bildas genom att sand blåses in från stranden vid lågvatten, och sanden på sanddynerna bakom dessa embryonala sanddyner flyttas och formas också kontinuerligt av vinden. Under de senaste åren ansågs det önskvärt att våra sanddyner skulle stabiliseras, vilket gjorde dem till en mindre oförutsägbar kraft; det beror på att instabila dynsystem kan svälja strandpromenader, spår, vägar och till och med byggnader på anmärkningsvärt kort tid under stormiga väderförhållanden. Som ett resultat har andelen mobila sanddyner i våra sanddynesystem minskat, enligt rapporter från Countryside Council for Wales, från cirka 70% för bara 60 år sedan till bara 6% eller så idag. Livsmiljöer med bar sand utgör nu bara 1,7% av den totala ytan av Wales sanddyner.

Fen Orchid en av arterna hotar av överstabiliserade sanddyner
Den sällsynta Fen Orchid (Liparis loeselii) är en av de arter som drivs mot utrotning av övervegeterade sanddyner.

Stabiliseringen av dynerna orsakades av ett antal faktorer. Kustutveckling som bostadshus, semesterparker och havsskydd anses ha haft en betydande inverkan, liksom den avsiktliga införandet av specialiserade stabiliseringsanläggningar - Marram Grass - som snabbt etablerar sig och sätter ner långa och kraftfulla rötter. När Marram Grass tar tag och sanddynerna blir orörliga dröjer det inte länge innan andra växter också kan kolonisera dessa områden så att arter som bara kan överleva i de mobila sanddynerna snart trängs ut av konkurrens från dessa nykomlingar. Med tiden påverkar sönderfallet från de nya växterna sandens renhet, som så småningom kommer att likna mer jord; detta i sin tur uppmuntrar tillväxten av ännu fler rankade växter och buskar.

När det gäller Newborough Warren på ön Anglesey i norra Wales var koloniseringen av Marram Grass i området så framgångsrik att de närliggande byborna levde av att skörda den för användning i vad som blev en blomstrande vävindustri.

Nedan: Sanddyner skulpterade av vinden vid Morfa Harlech NNR
Sanddyner formade av vinden

Vad människor inte hade förstått var den viktiga betydelsen av dessa mobila sandhabitat på många sällsynta arter som inte kan finnas i de mer stabila och bevuxna sanddynerna.

Vi kan börja få en uppfattning om vikten av Wales sanddynmiljöer genom att överväga den höga nivån av bevarandebeteckningar. Av de 56 dynsystemen i Wales som upptar cirka 8000 hektar är 31 SSSI, 6 SAC och 9 är naturreservat (Merthyr Mawr, Kenfig, Oxwich, Whiteford Burrows, Stackpole, Ynyslas, Morfa Dyffryn, Morfa Harlech och Newborough Warren). Dessa dynsystem stöder många arter som är helt beroende av banbrytande livsmiljöer som skapats av skiftande sand: 439 kärlväxter, 171 bryophytes, 66 lavar, 289 svampar och 500 (åtminstone) ryggradslösa arter.

Vad kan vi göra åt det?

Testade och testade hanteringstekniker för föryngrande sanddyner inkluderar så kallad 'strandnäring' (att ta in sand från andra stränder och dumpa eller pumpa den där det behövs), bete- och skrubbkontroll, djupplöjning och strippning av vegetabiliskt gräs för att exponera sand nedan. Mer dramatiska ingripanden som används alltmer både i Wales och på det europeiska fastlandet (i synnerhet i Holland) inkluderar återaktivering med hjälp av mekaniska "blowouts" - skålformade håligheter som naturligt kan skapas när vindarna är tillräckligt starka för att skifta ut växter av sanddynerna och så mobilisera sanden. Att använda grävare och lastbilar för att ta bort bevuxen gräsmatta för att exponera bar sand har visat sig vara mycket framgångsrik i Holland,och nu genomförs ett liknande system vid Kenfig National Nature Reserve där sanddynerna har blivit så bevuxna med skrubb att de hotar överlevnaden av sällsynta arter, bland annat Fen Orchid.(Liparis loeselii). Om man lyckas hoppas man att samma metod kan användas i andra dynsystem runt Wales kust som också stöder sällsynta och specialiserade växter, insekter och djur.

Nedan: Green Tiger Beetle bor i våra sanddyner och behöver bar sand för att överleva. Bild: Mike McCabe NRW
Tigerbaggen lever i sanddyner

Kenfig National Nature Reserve i Wales är den sista gränsen för Fen Orchid, som nästan har försvunnit från många av sina andra platser i Storbritannien - främst i stängerna i East Anglia. Det var känt från 8 kustnära platser i Wales men har nu gått förlorat från 7 av dem. Antalet växter som registrerats i Kenfig har minskat stadigt från cirka 10 000 i början av 1980-talet till bara 159 år 2010. Vid Kenfig växer den här lilla orkidén i sanddynerna - platta områden mellan sanddyner som är nedsänkta i regnvatten under vintern. och förblir fuktig hela året. Även om det finns gott om lämpliga dynbyxor vid Kenfig NNR, blir de alltför bevuxna med växter som konkurrerar med Fen Orchid.

En annan faktor som är nödvändig för denna orkidés livsstrategi saknas nu i Kenfig: nybildade sanddyner och sanddyner. Fen Orchid är en pionjär som trivs på störningar och kan snabbt kolonisera nya byxor. De enda helt nya kolonierna av Fen Orchids finns i nybildade dynslackar, och det verkar som de områden med bar sand som finns där är en avgörande faktor för framgången för nya växter.

Fen Orchid är förmodligen den mest kända av de arter som hotas av bristen på banbrytande livsmiljöer i våra sanddynesystem, men det finns många andra som är lika hotade; det föreslagna interventionsprogrammet i några av våra sanddynesystem är en fråga om liv eller död för många av dem. Målet är att återställa en balans i våra sanddynesystem så att det blir minst 10% bar sand och minst 30% banbrytande livsmiljöer.

Nedan: Den manliga Green Tiger Beetle använder sina käkar för att hålla fast vid sin kompis under parningsprocessen. Bild Mike McCabe NRW.
Grön tigrabaggar parar ihop

En av de knäppa varelserna som bor i våra sanddyner är Green Tiger Beetle (Cicindela campestris). Som en annan art som föredrar bar mark kommer det verkligen att dra nytta av föryngring av dynerna för att ge mer kala sandiga platser där den kan leva och jaga. Denna ljusa skimrande grönfärgade skalbagge är en fruktansvärd och smidig rovdjur med långa ben samt starka käkar med flera tänder; den kan röra sig med anmärkningsvärd hastighet på marken för att fånga sitt byte - larver, myror och andra små ryggradslösa djur inom räckhåll. Denna skalbagge föredrar att inte flyga och tar bara av om den störs, och även då flyger den bara en kort sträcka - igen i hög hastighet.

Green Tiger Beetles häckar på sommaren och lägger sina ägg separat i små hålor. När de kläcks förblir larverna i hålen under deras första vinter; där väntar de på att intet ont anande insekter faller in i sina lager. Larverna tar tag i byten med käftar lika grymma som de vuxna skalbaggarna. När de växer måste larverna förstora sina hål för att tillgodose deras ökande storlek och mätta deras skinn tre gånger under processen.

Nedan: En Green Tiger Beetle-larv i sin "hål". Bild Mike McCabe NRW.
Grön tiger Beetle Larva

Håll utkik efter dessa fascinerande små varelser i de kala sandiga delarna av våra dynsystem. Bare mark värms upp snabbt, och ju varmare Green Tiger Beetle är desto bättre är det att tävla för att fånga maten. Om du plockar upp en av dessa små pärlor av skalbaggar för att inspektera den närmare kan du väl ta reda på hur effektiv käftarna är: det kan ge dig ett ganska kraftfullt "nyp" - du har blivit varnad!

De bästa sanddynerna i Wales inkluderar:

Merthyr Mawr NNR

Kenfig NNR

Oxwich NNR

Whiteford Burrows NNR

Stackpole NNR

Dyfi NNR (Ynys Las dunes)

Morfa Dyffryn NNR

Morfa Harlech

Newborough Warren NNR